Azúcar

Producción Industrial

Proceso de fabricación de azúcar

esquema animado

En el Ingenio San Antonio se producen tres tipos de azúcar, estándar, crudo y refinado, siendo el único productor de este último en Nicaragua. Los azucares blancos son comercializados bajo las marcas Azúcar del Ingenio y Azúcar San Antonio.

Durante la fabricación de azúcar también se obtienen como subproductos:

Mieles de proceso: Usadas para la fabricación de alcohol (rones y etanol).

Bagazo: Utilizado como biomasa combustible en las calderas para producir el vapor que se usa en la fabricación del azúcar y del alcohol y para la cogeneración de energía eléctrica.

Cachaza: Utilizada como abono en las aguas de riego en el campo.

La capacidad de producción de NSEL es de aproximadamente 245.000 toneladas métricas de azúcar que le permite abastecer el 50 por ciento del mercado de azúcar de Nicaragua y exportar el 60 por ciento de su producción al exterior.

Fabrica de Azucar

La transformación de la caña en azúcar empieza en los molinos. Tenemos dos líneas de molienda (tándem): una de molinos solamente y otra de molinos y difusor, procesándose un promedio de 15.000 toneladas por día con altos niveles de eficiencia en consumo de energía, bajas pérdidas de sacarosa y bajo tiempo perdido.

Antes que la caña de azúcar pueda ser procesada por los molinos, ésta debe ser lavada y pasar por una picadora que corta y desfibra la planta en trozos menores a 2" sin que haya extracción del jugo.

En los molinos, 4 mazas presionan la caña mecánicamente para la extracción del jugo. En cada uno de ellos, se adiciona agua para disminuir la sacarosa que de otra manera se perdería con el bagazo.

El jugo sigue al proceso de clarificación y el bagazo (corteza de la caña de azúcar), es utilizado como combustible en las calderas. El vapor generado se usa para mover las turbinas de los generadores. Estos a su vez generan energía eléctrica que es utilizada en otras actividades del Ingenio. El sobrante de energía se destina para venta a la red nacional.

En el proceso de clarificación se eliminan las impurezas del jugo. A éste se le agrega lechada de cal para formar compuestos complejos de alto peso molecular.  Paso seguido se le aplica calor al jugo hasta que alcance una temperatura de 102-105 ºC y se pasa al clarificador donde se realiza la decantación de forma mecánica. Los sólidos insolubles  se separan por sedimentación y se extrae de forma continua el jugo claro.

La cachaza, lodo que resulta de la clarificación del jugo, es enviada al área de filtración para recuperación de la mayor cantidad posible de sacarosa. La mezcla pasa a unos filtros rotativos al vacío que separan el jugo de la cachaza. La cachaza es enviada al campo como abono y el jugo filtrado retorna al proceso.

Con el proceso de evaporación se busca eliminar un 75% del agua del jugo clarificado. Para esto se emplea una serie de evaporadores interconectados que permiten que la evaporación generada por el primero sirva de vapor de calefacción al segundo, y así sucesivamente. El proceso de fabricación se optimiza con extracciones de vapor de los equipos de evaporación, multiplicando el rendimiento energético del vapor recibido de las calderas. En esta etapa se obtiene agua condensada para uso en las calderas y en los procesos de fábrica.

El área de evaporación está provista de control automático de proceso, con instrumentación y equipos de última generación, que permiten el control digital de los flujos de jugo, vapor, niveles de material en los equipos.

La meladura, producto resultante de la evaporación, se clarifica a través de un sistema de flotación que elimina las impurezas que no pudieron ser sedimentadas en la clarificación del jugo.

La meladura clarificada es concentrada en tachos al vacío hasta saturarse. Mediante el control de la sobresaturación se forman los cristales de sacarosa. El proceso se hace en cascada, utilizando 3 tachos continuos de 14 celdas cada uno. El resultado final de esta cocción producirá azúcar crudo (para exportación o producción de concentrados para animales) y azúcar blanco, que se usa para consumo directo y como materia prima para la fabricación de azúcar refinada. La diferencia entre estos productos reside en el grado de pureza del azúcar. El área de cristalización también tiene control automático por medio de computadoras.

El producto de la cristalización pasa a las centrífugas donde se separan los cristales de la masa cocida de la miel que los rodea. El azúcar resultado de la centrifugación puede ser el producto final o puede devolverse al proceso como foco de un grano de azúcar más grande. De igual forma, la miel puede ser recirculada o sacada del proceso como subproducto.

Como última etapa del proceso, el azúcar es secado y empacado en sus diferentes presentaciones. Parte de la producción se entrega directamente a los clientes y parte es almacenado en bodegas para su posterior comercialización en periodo de entre zafra.

Empacadoras de azucar

Una parte del azúcar obtenido de la caña pasa a la Refinería, donde en un primer paso es fundido, filtrado y decolorado con carbón activado.

Después de eso, pasa por los procesos de cristalización, centrifugación, secado y empacado. El azúcar refinado es consumido preferencialmente por los clientes industriales ya que la calidad del mismo es muy superior a la del azúcar obtenido directamente de la caña. Este azúcar también se produce en presentaciones de bolsitas de 2Kg y 800 gr, para el consumo en los hogares.

El azúcar blanco producido por el Ingenio está fortificado con Vitamina A, según la reglamentación del Ministerio de Salud.

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